“ Virtuose du balafon (xylophone en bois) mandingue, Kélétigui Diabaté a su transposer sur son instrument de prédilection des rythmes aussi variés que le jazz, la soul, le rhythm'n blues ou le funk. Ce multi-instrumentiste (violon, sax, guitare, trompette, flûte) né en 1931 à Kita à l'ouest du Mali) a posé avec beaucoup de délicatesse ses notes sur les musiques de divers groupes et artistes... Son magnifique album solo mandinkan, "Sandiya", aux parfums folk, blues et jazz prouve qu'il est bien l'un des meilleurs balafongistes d'Afrique...”

Orchestre National A de la République du Mali

Kélétigui Diabaté commence professionnellement en 1959 en participant à la création du premier orchestre national de Guinée initié par feu Ahmed Sékou Touré, le Sily Orchestre avec lequel il tourne dans le pays puis au Sénégal et en Côte d’Ivoire. A son retour au Mali en 1960, il est membre fondateur de l’Orchestre National A de la République du Mali en tant que guitariste. Il participera à l’enregistrement de l’album éponyme de la formation dont deux de ses titres « Djanfa » et « Douga » (« Duga ») figureront dans la compilation « Legendary Bands of Mali » (Stern’s Mali Music – 1988).

Les Ambassadeurs du Motel de Bamako

Bien vite, il étale ses talents d’excellent multi-instrumentiste, maîtrisant parfaitement le saxophone, la trompette et la flûte. Au milieu des années 1970, il intègre Les Ambassadeurs où jouent, entre autres, Kanté Manfila (guitariste), Salif Keïta (chanteur) et Cheick Tidiane Seck (claviériste) et réalise avec eux des enregistrements et une tournée aux USA en 1978, sponsorisée par la Fondation Rockefeller. A cette occasion, il croise à Washington DC son balafon mandinkan au vibraphone jazzy de l’Américain Lionel Hampton.

Autres collaborations

Les années 1980-1990 voient Kélétigui Diabaté poser avec finesse les notes complexes de son balafon sur les albums de divers artistes : l’Ensemble Traditionnel du Mali, Rail Band de Bamako, Amy Koïta, Tata Bambo Kouyaté, Djélimady Tounkara, le Rail Band du Buffet de la Gare de Bamako, Adama Diabaté, Toumani Diabaté, Kandia Kouyaté et bien d’autres … Depuis 1998, il est une des pièces maîtresses du groupe Bamada de Habib Koité. Il y excelle aussi bien au balafon qu’au violon et participe à ses tournées internationales et à l’enregistrement du disque « Baro » en 2001 et du double album live « Fôly ! » en 2002. Entre-temps, Kélétigui et Habib Koité apparaissent en 2000 dans le projet « Art Ensemble of Africa », aux côtés de l’une des institutions du jazz US, Art Ensemble of Chicago.

Kélétigui en solo

Il faut attendre 2004 pour écouter le premier opus solo de ce balafongiste virtuose, « Sandiya » (Contre-Jour), une magnifique réalisation à base de musique mandingue authentique, teintée de folk, de blues et de jazz. Son adaptation de « Summertime à Bamako », avec Habib Koité & Bamada avec qui il collabore dix années durant, demeure à jamais une merveille d’improvisation et de grâce.

Balafongiste virtuose, multi-instrumentiste (violon, sax, guitare, trompette, flûte), Kélétigui Diabaté décède le vendredi 30 2012 à Bamako à l’âge de 81 ans…

* Source : Contre-Jour / crédits photos : Michel De Bock

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Nago Seck

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